Если смотреть на классификацию чая с позиции производителя, то традиционная классификация чая, по видам, привязанная к технологии обработки чайных листьев, выглядит наиболее естественный и логичной. Потому что производители чая работают с чайными листьями.

Однако если встать на позицию потребителя чая, то может возникнуть ситуация, когда традиционная технологическая классификация чая окажется оторванной от реальности. Потому что в потребительской чайной реальности почти никогда нет чайных кустов и чайных листьев. А есть магазины и разный общепит, в которых чай продается в разных и, иногда, самых причудливых формах. Некоторые из этих форм — например, разные растворимые чаи и чайные экстракты — почти незаметны, хоть и присутствуют на рынке достаточно давно. Ну а некоторые стали настолько массовыми, что сформировали вполне себе заметные сегменты рынка.

В первую очередь это, конечно, готовый к употреблению чай, который стоит в бутылочках на полках магазинов или подается в прозрачных стаканах в разнообразных актуальных чайных.

Замечу сразу — весь этот готовый к употреблению чай совершенно отлично вписывается в традиционную чайную классификацию. Потому что изготовлен обычно из черного, белого, зеленого, улунского, желтого или темного чая, хоть и заковыристым, чаще всего, способом. Так что никакого противоречия между актуальными чайными формами и традиционной чайной классификацией нет.

При этом готовые к употреблению чаи по своим вкусовым характеристикам и стилю потребления часто настолько сильно отличаются от традиционного чая, что их даже подсчитывают по-разному. В одних странах чаи в бутылочках в статистических отчетах попадают в раздел «Чай», а в других — в «Прохладительные напитки». Самое забавное, что оба подхода справедливы. Потому что это и чай, и прохладительные напитки.

Короче говоря, готовые к употреблению чаи есть смысл описать. Хотя бы крупными мазками. Просто чтобы не теряться среди магазинных полок.

Все готовые к употреблению чаи можно разбить на две части, о которых я уже упоминал. На те, что продаются в магазинах и на те, что подаются в чайных. Магазинные чаи обычно так и называются — RTD-чаи. Ну то есть Ready To Drink, «готовые для питья». Производятся они по разным технологиям. Например, из экстрактов. Или завариванием традиционного чая. Или холодным настаиванием традиционного чая. Полученный каким-либо образом раствор или настой разливается по бутылкам, закупоривается и отправляется на полки магазинов. Все очень просто.

Бутилированные чаи Grands Jardins

И было бы очень красиво, если бы чайный настой — независимо от способа его получения — мог бы храниться без консервирующих добавок достаточное для розничной торговли время. А это, увы, не так. Самые замороченные проекты, работающие с RTD-чаем в чистом виде, без консервирующих добавок, добились того, что их готовый чай может храниться в холодильнике в закрытой посуде примерно 30 дней. И это очень круто. Применение асептического розлива может увеличить срок хранения чистого чая — примерно до года. Но такие проекты и продукты пока единичны. Так что со статистической точки зрения этими проектами можно пренебречь. Менее замороченные и более массовые проекты добавляют в чай консерванты. И тут перед ними и перед нами разверзается вкусовая бездна.

Самые простые и, скажем так, естественные для нашего вкуса консерванты — это сахар и соль. Соленого RTD-чая мне встречать не доводилось, хотя я не сомневаюсь в его существовании. А вот сахаром производители чая в бутылочках пользуются активно. Что, конечно, сразу меняет вкусовой профиль напитка. Тем более, что сахаром, чаще всего, дело не ограничивается. Потому что длительного хранения чайного настоя на полке одним сахаром не обеспечить — и в дело идут антиокислители. Например, лимонная кислота. Вкус которой слишком заметен на фоне чая, даже сладкого — поэтому его принято маскировать. Разными вкусовыми добавками. Лимоном, маракуйей, базиликом, манго, малиной — и так далее и в самых разных комбинациях.

Так что среднестатистический современный RTD-чай из магазина — это всегда компромисс между вкусами потребителей и производственной необходимостью. Не всегда удачный — но так всегда бывает.

В общем же и целом сегмент RTD-чая на чайном рынке развивается достаточно активно. Существуют рынки, где такие чаи доминируют над традиционными — так обстоит дело, например, в США. Среди этих чаев появилась даже своя классика. Черный чай с сахаром и лимоном. Черный чай с сахаром и персиком. Ну то есть со вкусами лимона и персика, конечно. Зеленый чай с сахаром. Зеленый чай с сахаром, манго и ромашкой. Ну и так далее.

Такие напитки, на мой взгляд, являются неплохой альтернативой сладким газировкам. А вот сравнивать с традиционным чаем их просто некорректно — это два совершенно разных мира. 

И да, кстати, у RTD-чаев есть газированные и слабоалкогольные версии. Особого вкусового интереса они не представляют — но не удивляйтесь, если найдете в магазине чай с пузырьками и/или градусами.