В русском языке, как и во многих других языках, слово «чай» имеет несколько значений. Причем различаются эти значения на двух уровнях. Ничего сложного в этих двух уровнях чайной неоднозначности, на самом деле, нет — но пояснить их необходимо.

Первый уровень чайной неоднозначности — это различие значения слова «чай» по его связи с конкретным растением. Второй уровень — это различие значения слова «чай» по наиболее близкому к потребителю информации способу существования и использования чая. 

По отношению к конкретному растению слово «чай» может использоваться как в строгом «чайном» смысле, так и в широком «нечайном». Чайный чай или чай в строгом смысле этого слова — это чай, который изготавливается из листьев (главным образом) камелии китайской (чайного дерева, чайного куста, чайного растения). Такой чайный чай бывает зеленым, белым, желтым, улуном, черным и темным — проигнорируем пока нюансы классификации. Именно чай в строгом смысле этого слова является вторым по популярности напитком после воды, его производится и потребляется в год примерно семь миллионов тонн и именно он лежит в основе многочисленных и разнообразных чайных культур и традиций.

Нечайный чай или чай в широком смысле этого слова — это любой напиток, приготовленный из растительного сырья путем заваривания, настаивания или какого-либо друго взаимодействия этого сырья с водой. В широком смысле слова чаем называют как травяные, фруктовые и цветочные напитки произвольного состава, так и напитки с более или менее устойчивой привязкой к конкретному сырью или рецепту. Мате, кудин, ройбос, каркаде, иван-чай, ромашковый чай и другие аналогичные продукты проще всего называть чаями. Иногда, при необходимости, включая в это название поясняющее прилагательное: травяной чай, нечайный чай, фруктовый чай и т.п. Довольно часто для обозначения таких напитков используется термин «тизан» — но он не является исчерпывающим и не используется обычно по отношению к продуктам, вокруг которых возникли устойчивые культуры. Например, мате тизаном называют крайне редко.

Какое именно значение имеет слово «чай» — «чайное» или «нечайное» — зависит от множества факторов, но в первую очередь от культуры и контекста. Например, англичанин и американец, говорящие на одном, в общем, языке, под словом tea по умолчанию будут подразумевать немного различающиеся вещи. Американец скорее всего включит в понятие tea как горячие, так и холодные напитки. А англичанин — скорее всего только горячие. Немецкое tee обычно включает в себя как чайные, так и нечайные чаи — хотя там возможны региональные нюансы. А русское «чай» чаще всего подразумевает именно чайный чай. И так далее.

Так как наш проект работает, в основном, с чаем в строгом смысле этого слова — то есть с продуктом, изготавливаемым из листьев камелии китайской — то и слово «чай» во всех последующих материалах будет использоваться в строгом и чайном смысле. А когда возникнет необходимость рассказать о других напитках чайного типа, будут использоваться поясняющие прилагательные: ромашковый чай, травяной чай и так далее.

При этом такая чайная строгость не избавляет от чайной неоднозначности второго рода. От разного значения слова «чай» в зависимости от того, о чем, в данный конкретный момент идет речь — о растении, о сельхозпродукте или о напитке.

Если просмотреть определения чая в разных словарях, справочниках и энциклопедиях, то достаточны быстро выяснится, что чай в справочной литературе определяется тремя разными, хоть и связанными между собой способами. Примерно следующими.

1. Чай — это растение, из специально обработанных листьев которого готовится напиток.

2. Чай — это специальным образом обработанные листья чайного растения, из которых готовится напиток.

3. Чай — это напиток, который готовится из специальным образом обработанных листьев чайного растения.

Когда все три варианты определения чая собраны в одном тексте, они начинают выглядеть избыточно и даже немного бессмысленно. И очень забавно, почти как справочные статьи о сепульках. Но именно эти три определения очень четко обозначают основные направления изучения чая. 

Для того, чтобы получить сколько-либо целостное представление о чае, нужно изучить его как растение, как сельскохозяйственный продукт, из этого растения изготавливаемый, и как напиток, из этого сельхозпродукта приготавливаемый.

Начать, конечно, следует с самого простого — с растения.